The Challenge (1982)
Frankly Frankenheimer (5)

Dat John Frankenheimer een veelzijdig regisseur is blijkt wel uit The Challenge, een jaren ’80 actiefilm met samoeraizwaarden. Frankenheimers interesse in de Japanse cultuur is bekend, zo was te zien in de actiethriller Ronin, een film die ik in de nabije toekomst zal bespreken. The Challenge is geen grote film in het oeuvre van Frankenheimer, maar zeker wel de moeite.

Rick is een verwaarloosde bokser die per abuis wordt ontvoert door een Japanse bende onder leiding van zakenman Yoshida Toshio die een vete aan het uitvechten is met zijn broer Toru. Het conflict kent als middelpunt een historisch samoeraizwaard die in bezit is van Toru. Rick lijkt in eerste instantie zich te ontpoppen als de ronin van Yojimbo door beide partijen tegen elkaar uit te spelen maar gaandeweg begint Rick te beseffen dat de intenties van Toshio geen zuivere koffie zijn en dat Toru de echte familiewaarden verdedigt.

The Challenge bestaat grofweg uit drie delen. Het eerste deel gaat vooral over de wijze waarop Rick in Japan verzeild raakt en de keuze maakt tussen Toshio en Toru. Het tweede deel bestaat uit de training van Rick tot volwaardig samoerai strijder en ten slotte volgt er de strijd tussen Toshio en zijn bende aan de ene zijde en Toru en Rick aan de andere zijde. Het zijn vooral de twee laatste delen die erg overtuigend zijn. De film komt wat moeilijk op gang en de eerste pakweg 20 minuten vraag je je af waarom Frankenheimer zich aan dit project gekoppeld heeft. Er zijn geen prachtige cameravoeringen en qua plot is het allemaal wat slapjes, net alsof je naar een goedkope jaren ’80 actiefilm van Cannon zit te kijken.

Gelukkig ontpopt The Challenge zich gaandeweg tot een fascinerend actiedrama waarbij familiewaarden en traditie hoog in het vaandel staan. Daarbij weet Frankenheimer uiteindelijk toch met geweldige scènes te komen. Zo is er een intense scène waarin Rick met enkel zijn hoofd boven de grond uitsteekt en geen eten of drinken mag hebben, dit alles om zijn vertrouwen aan Toru te bevestigen. Het hoogtepunt van de film is zonder meer het grootschalige slotgevecht in het hoofdkantoor van Toshio. Het begint met prachtig geschoten massagevechten op de benedenverdiepingen tussen Toru – en Rick die zich later aansluit en de hulpjes van Toru wat uiteindelijk zijn apotheose zal kennen met een werkelijk geniaal gechoreografeerd zwaardgevecht tussen Toshio en Toru waarbij Rick zich ook zal mengen in de strijd om het zwaard. Het is een climax die niet zou misstaan in een uitstekende Japanse samoeraifilm of martial artsfilm.

Qua cast komt Frankenheimer verrassend uit de hoek. Rick wordt gespeeld door een jonge Scott Glenn, maar het is vooral de aanwezigheid van een op leeftijd geraakte Toshirô Mifune die indruk maakt. Mifune mag dan wel een oude knar zijn in The Challenge, maar dat betekent niet dat hij nog in staat is frisse gevechten te voeren en rond te rennen als een jonge god. Het is tevens fascinerend om te zien dat Glenn in de film feitelijk Mifune’s typerende rol op jonge leeftijd overneemt, die van de stuurse en onbeholpen jonge kracht die echter op het moment suprème meedogenloos en van grote klasse kan zijn. Bijna de gehele cast bestaat uit Japanners en dat betekent ook dat er veel Japans gesproken wordt. Je krijgt echter geen seconde het idee dat de regisseur een Amerikaan is, van een cultuur clash is eigenlijk nooit sprake.

Zoals gezegd is The Challenge geen hoogvlieger in de filmgeschiedenis en ook niet in het werk van Frankenheimer. Je hoort eigenlijk nooit mensen praten over de film als er over de regisseur gediscussieerd wordt terwijl er toch een legendarische acteur in meespeelt en het finale gevecht majestueus is geschoten en uitgevoerd. The Challenge verdient gewoon meer aandacht dan de obscure status die het nu heeft.


Onderwerpen:


Reageer op dit artikel