Die jongen is “anders”
Kennismaken met Minnelli (2): Tea and Sympathy (1956)

Tea and Sympathy

Vincente Minnelli trouwde in zijn leven met vier verschillende vrouwen en had met twee van hen een kind, maar was misschien eigenlijk homo. Volgens zijn biograaf Emmanuel Levy was Minnelli zelfs openlijk homoseksueel toen hij in New York theater maakte, maar ging weer de kast in toen hij naar Hollywood vertrok. Niet per se relevant voor waardering van de meeste van zijn films, maar wel voor de interpretatie van Minnelli’s Tea and Sympathy (1956). Is de gevoelige jongen die door zijn klasgenoten en die een oudere vrouw op handen draagt “gewoon anders”, of is dat code voor zijn seksualiteit in dit Sirkiaanse meesterwerk?

Tea and Sympathy was in 1953 eerst een toneelstuk, waarin wel openlijk over homoseksualiteit wordt gesproken. Een misverstand leidt er toe dat scholier Tom Lee voor homo wordt aangezien, en wordt daarom gepest en sociaal uitgesloten door de rest van de jongensschool. Zijn vermeende seksualiteit wordt genoemd als iets pervers, net als communisme. De manier waarop de nare jongens en de (latent homoseksuele) coach met hem omgaan is meer een metafoor voor de heksenjacht van McCarthy op linkse sympathieën in die tijd, dan dat het echt over seksualiteit gaat. Tenminste, in de oorspronkelijke opvoering in 1953>. Nota bene geregisseerd door Elia Kazan, wiens getuigenis voor McCarthy’s House UnAmerican Activities Committee kort daarvoor heel wat carrières in Hollywood kapot maakte.

Tea and Sympathy

Minnelli’s Tea and Sympathy is aan de ene kant een gecensureerde versie van dit toneelstuk, maar gaat ondanks dat het woord nooit genoemd wordt veel directer over homoseksualiteit. Daar waar het toneelstuk draait om de sociale vervolging, gebaseerd op een misverstand, gaat de film net zo goed over hoe Tom Lee zich anders voelt dan de rest van de jongens en niet in traditionele gender-rolpatronen past. Vanaf het moment dat Tom zich op een dagje strand bij de vrouwen van de leraren voegt om een jurk te naaien, wordt hij ‘sister-boy’ genoemd en is zijn leven niet meer hetzelfde. Opeens zijn Toms gedrag, manier van lopen en desinteresse in sport en meiden een probleem voor de andere jongens, en de coach keurt hun gepest goed door niks eraan te doen.

Door dit buitensluiten wordt Tom gedwongen zelf ook na te denken over zichzelf en hoe in het leven staat. Oftewel, over zijn geaardheid, hoewel dat nooit gezegd wordt. Er is een scène waarin hij de stropdas van zijn kamergenoot draagt, en zij een kort gesprek over mooie stropdassen hebben. Het lijkt een beetje op de scène uit Red River (1948) met de twee revolvers, beroemd vanwege zijn seksuele subtekst. De andere jongen geeft Tom tips hoe zijn gedrag aan te passen om niet meer gepest en buitengesloten te worden. Of eigenlijk hoe hij voor traditioneel hetero kan doorgaan. Deze jongen lijkt ook latent homoseksueel te zijn, maar geleerd te hebben hoe dat te verbergen in de repressieve jaren vijftig.

Tea and Sympathy

Deborah Kerr is de vrouw van de coach en de enige die Tom (John Kerr, geen familie) wel aanmoedigt, met als gevolg dat hij haar aanbidt. Hij zegt niet in andere meisjes geïnteresseerd te zijn omdat hij haar wil, maar is dat geen excuus? Als de spanning tussen hen groeit en zij hem uiteindelijk versiert, spatten daar nou niet bepaald de vonken van af. De reden daarvoor is volgens criticasters het stijve acteerwerk van John Kerr in deze scènes, dat sterk afsteekt tegen de passie van Deborah. Maar is dat niet in plaats van een zwakte juist een bewuste keuze om te laten zien hoe Tom zich werkelijk voelt?

Daarmee vertellen Kerr en Minnelli met het gedrag en de houding van hun hoofdpersoon van alles dat niet in het script mocht. Met subtekst en visuele clues creëren ze zo een aangrijpend, veelzeggend drama dat verder gaat dan de tekst an sich, waarin een jongen die worstelt met zijn seksualiteit juist daarom een sociale paria wordt. Dat er een morele raamvertelling aan de film is toegevoegd deert daarom niet, want wij weten wat er echt aan de hand is. Sterker nog, de suggestie dat Tom tien jaar later getrouwd is met vrouw en kinderen en zijn seksualiteit overwonnen onderdrukt heeft, is des te tragischer.


Onderwerpen: , , ,


Reageer op dit artikel